Они активировали в геноме мыши древний ген, который не работает у современных млекопитающих, а работал у их предков рыб примерно 500 млн лет назад.

Ген FOXN1, работающий у млекопитающих, отвечает за развитие иммунных Т-клеток в тимусе (вилочковой железе). Ученые активировали работу его предшественника — гена FOXN4 в эпителиальных клетках мышиного тимуса. Этот ген присутствует в геноме всех позвоночных, но активен только у рыб.

Когда ученые «разбудили» ген FOXN4 у мышй, их тимус приобрел черты тимуса рыб. Это доказательство того, что изменение тимуса в эволюции шло под влиянием изменившегося гена: он сначала удвоился, а затем изменился и стал геном FOXN1 млекопитающих.

Под влиянием древнего гена изменилось устройство иммунной системы рыб. В тимусе стали рождаться не только Т-клетки, но и В-клетки, продуцирующие антитела. У млекопитающих это происходит в костном мозге.

Так ученые смоделировали эволюцию иммунной системы позвоночных, происходившую в течение 500 млн лет.