Аппарат примет участие в семи научных проектах, которые должны проложить путь для будущих пилотируемых экспедиций, а также для поисков следов жизни.

На его борту будет устройство для преобразования углекислого газа, которым насыщена марсианская атмосфера, в кислород.

Это поможет создать там условия для пребывания людей. Кислород может быть использован и для изготовления ракетного топлива, необходимого для возвращения домой.

Среди полезного груза марсохода будут также две камеры и экспериментальная метеостанция.

Сам аппарат, способный нести полезную нагрузку в виде научных приборов массой в 40 кг, будет весить около тонны и напоминать “Кьюриосити” – марсоход, который работает на планете с августа 2012 года.

Однако его набор инструментов будет скромнее, чем у “Кьюриосити”, который несет 75 кг оборудования. Сэкономленное место используют для хранения образцов пород, которые аппарат соберет с марсианской поверхности.

В НАСА надеются, что в будущем их можно будет доставить на Землю.

Ученые делают ставку на возможность марсохода самостоятельно производить кислород, поскольку перевозить с собой топливо очень дорого. Другие космические аппараты НАСА уже умеют превращать углекислый газ в кислород, однако новое устройство под названием “MOXIE” впервые попробует сделать это в условиях марсианской атмосферы.

Кроме того, кислород понадобится, если на планету решат отправить людей.

Профессор Том Пайк из Имперского колледжа Лондона сравнил такое изменение в приоритетах с переключением передач в автомобиле.

“После Луны осталось не так уж много мест, куда могут полететь люди. Практически, я сказал бы, что этот список состоит из одного пункта – Марса!”